Conozca a nuestros médicos: Cómo Leo Wang está revolucionando la manera en que se tratan los cánceres pediátricos y de sangre

17 de marzo de 2017 | by Denise Heady

Leo Wang Photo by Susan Mona on behalf of the St. Baldrick’s Foundation
 
Leo Wang, M.D., Ph.D., se mudó al Sur de California por una razón muy específica: revolucionar la manera en que se tratan los cánceres pediátricos y de sangre.
 
Si bien mudarse para enriquecer la carrera profesional puede ser algo habitual, su objetivo era poco común.
 
El oncólogo pediátrico y científico Leo Wang está trabajando en el laboratorio para comprender cómo se desarrollan y crecen las células sanguíneas, y planea usar esa información para ayudar a los pacientes con cáncer a prolongar su vida y sufrir menos efectos secundarios derivados del tratamiento.
 
Para lograr su misión, necesitaba encontrar un lugar que se comprometiera a agilizar los avances científicos y convertirlos rápidamente en beneficios prácticos para los pacientes de todo el mundo.
 
Ese lugar era City of Hope.
 
"Lo más emocionante de City of Hope fue el compromiso constante e inquebrantable con la terapéutica traslacional", afirma Wang. "El concepto de que una idea prometedora en el laboratorio puede llegar a la clínica lo suficientemente rápido para marcar la diferencia es realmente atractivo".
 
"El [Instituto de Investigación Beckman] tiene una fuerte dedicación a los pacientes y a implementar terapias prometedoras en la clínica lo antes posible; esto realmente no existe en ningún otro lugar. Es una característica única de este lugar".
 
Leo David Wang Bio Photo Pediatric oncologist and scientist Leo Wang, M.D., Ph.D.
 
Entender el cáncer antes de que sea cáncer
 
Wang, profesor asistente de los departamentos de Pediatría e Inmunooncología, dirige a un equipo de investigación que se enfoca en comprender cómo se desarrollan y crecen las células sanguíneas, cómo se mueven por el cuerpo y cómo se convierten en células cancerosas, y cómo usar esta información para ayudar a mejorar el tratamiento para el cáncer.
 
Más precisamente, utiliza técnicas fosfoproteómicas basadas en espectrometría de masas novedosas para determinar vías de activación identificables en cantidades pequeñas de células madre de sangre raras.
 
"Para descubrir mejores maneras de tratar los cánceres de la sangre, necesitamos saber por qué las células madre de la leucemia son tan difíciles de matar", dice Wang. "Estas células son raras, por eso es difícil estudiarlas. Pero hemos desarrollado nuevas maneras de estudiar las proteínas en estas células que son responsables de su capacidad única de sobrevivir".
 
Para estudiar mejor estas células raras, Wang y su equipo estudian el circuito de proteínas, enfocándose en qué proteínas están activas o inactivas como para provocar el comportamiento diferente de las células madre respecto de las células vecinas que no son células madre. Este campo, llamado proteómica, es una especialidad en City of Hope, pero promete ser aún mejor con la llegada de nuevos talentos y nuevos equipos.
 
Junto con el estudio de la proteómica, Wang está entusiasmado por desarrollar el programa inmunooncológico pediátrico de City of Hope. Uno de sus primeros esfuerzos será introducir a la clínica pediátrica la terapia con células CAR-T para tumores cerebrales.
 
La terapia con células CAR-T es una de las maneras más innovadoras de entrenar el propio sistema inmunológico del organismo para vencer el cáncer. En City of Hope, este tipo de terapia ya ha demostrado resultados prometedores en adultos con cánceres de sangre y tumores cerebrales avanzados.
 
"Cuando colocamos estas células en los pacientes con tumores cerebrales, funcionan perfectamente, matan solo las células cancerosas y ninguna otra", explica Wang. "Sin embargo, uno de los grandes desafíos que nos queda con estas células en tumores sólidos es que tienden a desaparecer muy rápido. Uno de mis objetivos en City of Hope es encontrar la manera de que las células CAR-T dirigidas a tumores cerebrales duren más y funcionen mejor".
 
Emplear a los pacientes como fuente de inspiración en el laboratorio y usar la ciencia para mejorar la vida de los pacientes
 
Si bien Wang no tiene problema en describir las complejidades de la proteómica, las células CAR-T y cómo transformar la investigación del cáncer, cuando le pedimos que describa cómo es trabajar con pacientes oncológicos pediátricos, hace un gran esfuerzo para encontrar las palabras adecuadas.
 
"Es una experiencia maravillosa que es difícil describir con palabras", explica Wang. "No puedo dejar de destacar el honor y privilegio que es para mí que me permitan trabajar con estos pacientes y sus familias, y poder entrar completa e incondicionalmente en sus vidas". 
 
Desde pequeño, Wang siempre supo que su futuro era la medicina. Su padre fue médico y él siempre parecía estar rodeado de doctores y científicos. No obstante, recién cuando fue residente supo realmente el camino que debía seguir.
 
"Cuando era residente pediátrico, estaba fuera todo el tiempo", cuenta Wang. "Tenía niños pequeños, y perdí gran parte de la crianza de mis hijos". La única vez que sentía que la causa se justificaba por completo era cuando atendía a niños con cáncer. De hecho, sentía que era más que justificada. Sentía que era necesaria".
 
Trabajar con niños enfermos puede ser difícil, y solo porque uno haya estado años en este campo no significa que sea más sencillo. Uno de los mejores consejos que recibió Wang durante la residencia fue: "si empieza a resultar más fácil, quizá sea hora de retirarte".
 
"Creo que realmente debía ser así", dice Wang. "Obviamente, debes poder hacer tu trabajo; no puedes permitir que las emociones afecten tu capacidad de pensar con claridad sobre lo que es mejor para el paciente y su familia, o de brindar la mejor atención posible. Pero también debes encontrar la manera de que las emociones sirvan para tal fin. Todos mis pacientes me cambiaron, y todos hicieron de mí un mejor médico".
 
Completar la visión
 
Aparte del compromiso de la terapéutica traslacional, Wang ingresó a City of Hope por la visión de liderazgo del rector y principal oficial científico de City of Hope, Steven T. Rosen, M.D.
 
La visión de Rosen para City of Hope en cinco años es algo por lo que Wang se siente orgulloso de ser parte. Además la convicción y el compromiso con el que Rosen está implementando esa visión son realmente impresionantes, afirma Wang.          
 
"City of Hope no es solo el nombre del instituto, es también la misión. Cada mañana, uno tiene la oportunidad de elegir entre la esperanza y la desesperanza, para decidir si desea mirar hacia delante o hacia atrás. Quería estar en un lugar donde todo el mundo, todos los días, eligieran la esperanza y quisieran mirar hacia delante. En este lugar lo encontré.. “
 
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