의료진 소개: Leo Wang 박사의 소아암 및 혈액암 치료 혁신

2017년 3월 17일 (금) | by Denise Heady

Leo Wang Photo by Susan Mona on behalf of the St. Baldrick’s Foundation
 
Leo Wang 박사(M.D., Ph.D.)는 소아암 및 혈액암 치료를 혁신하겠다는 매우 구체적인 목표를 가지고 남부 캘리포니아로 이주했습니다.
 
경력을 쌓기 위해 이주하는 것은 흔히 있는 일이지만, 그의 목표는 결코 평범하지 않았습니다.
 
복수 전문과정을 이수한 소아암 전문의 겸 과학자인 Leo Wang 박사(M.D., Ph.D.)는 실험실에서 근무하면서 혈액암이 발생하고 성장하는 기전을 연구하고, 이 정보를 이용해서 암 환자의 생명을 연장시키고 치료 부작용을 줄일 수 있는 치료 계획을 수립합니다.
 
그는 자신의 비전을 실현시키기 위해 전 세계 환자들에게 실질적인 이익을 주는 과학적 혁신의 가속화에 전념하는 곳을 찾아야만 했습니다.
 
그 곳은 바로 City of Hope였습니다.
 
Wang은 "City of Hope의 가장 흥미로운 점은 전환 치료제에 대한 열정적이고 확고한 헌신이었습니다. 실험실의 유망한 아이디어가 차이를 만들어 낼 만큼 빠르게 의료 환경에 적용된다는 점이 정말 매력적이었습니다."라고 말했습니다.
 
“[Beckman Research Institute]는 환자와 최대한 빨리 임상으로 전환 가능한 유망한 치료법의 개발에 전념하고 있습니다. 이는 어디에서도 경험할 수 없는 사례로  City of Hope에서만 만나보실 수 있습니다."
 
Leo David Wang Bio Photo Pediatric oncologist and scientist Leo Wang, M.D., Ph.D.
 
암 이전의 암에 대한 이해
 
소아과 및 면역종양학과 조교수인 Wang은 혈액 세포가 발달하고 성장하는 기전, 신체를 돌아다니는 기전, 이들이 암 세포로 전환되는 기전, 이러한 정보를 활용하여 암 치료를 개선하는 방법에 집중하는 연구팀을 이끌고 있습니다.
 
구체적으로 말하자면, 그는 새로운 질량분광광도법 기반의 인산계 단백질체적 기법을 사용하여 소수의 희귀 혈액 줄기 세포에서 표적 가능한 활성화 경로를 규명하고 있습니다.
 
"혈액암 치료를 개선할 수 있는 방법을 규명하기 위해서는 백혈병 줄기 세포를 사멸시키기가 왜 그렇게 어려운지를 알아야 합니다. 이 세포들은 희귀하기 때문에 연구 또한 어렵습니다. 그러나 우리 연구팀은 이 세포들에서 독자적인 생존 능력을 담당하고 있는 단백질들을 연구할 수 있는 새로운 방법을 개발했습니다."라고 Wang 박사는 전했습니다.
 
이 희귀 세포들을 더욱 자세히 연구하기 위해, Wang 박사와 그의 연구팀은 줄기 세포를 활성화/비활성화시켜서 줄기 세포가 아닌 주변의 세포와 다르게 행동하도록 만드는 단백질 회로를 연구합니다. 단백질체학(Proteomics)이라고 하는 이 분야는 City of Hope의 주력 분야이지만 새로운 인재와 장비가 도입되면 더욱 튼튼한 기반을 구축하게 될 전망입니다.
 
Wang 박사는 단백질체 연구와 더불어 City of Hope의 소아 면역종양학 프로그램을 구축하는 데 관심을 가지고 있습니다. 그의 초창기 노력 중 하나는 뇌종양 치료를 위한 CAR-T 세포 요법을 소아과에 적용하는 것이 될 예정입니다.
 
CAR-T 세포 요법은 신체의 면역계를 자극해서 암에 대한 저항력을 향상시키는 가장 혁신적인 방법 중 하나입니다. City of Hope에서는 이 요법이 이미 혈액암 및 진전된 뇌종양을 갖고 있는 성인에서 유망한 결과를 나타냈습니다.
 
Wang은 "뇌종양 환자에게 적용된 이 세포들은 매우 우수한 암세포 사멸 효과를 나타내며 암세포만을 표적으로 합니다. 이 세포들을 고형종에 적용했을 때 남게 되는 가장 큰 과제 중 하나는, 매우 빠르게 사라지는 경향이 있다는 것입니다. 제가 City of Hope에서 하고자 하는 일 중 하나는 뇌종양 표적 CAR-T 세포를 오래, 더 효과적으로 지속시키는 방법을 규명하는 것입니다."라고 말했습니다.
 
환자를 실험실에서의 영감으로 삼고 과학을 통해 환자의 삶 개선하기
 
Wang 박사는 단백질체학, CAR-T 세포와 암 연구를 전환하는 방법의 복잡성은 문제 없이 설명할 수 있지만, 소아암 환자를 치료하는 것이 어떤지에 대한 질문을 받으면 딱 맞는 표현을 찾기 어려워합니다.
 
Wang 박사는 "딱 맞는 표현을 찾기 어려울 정도로 놀라운 경험입니다. 환자들, 가족들과 함께할 수 있고 거림낌 없이 완벽하게 이들의 삶에 들어갈 수 있게 된 것이 얼마나 감사하고 특별한 일인지 설명할 길이 없을 정도입니다."라고 말했습니다. 
 
Wang은 어렸을 때부터 장차 의학과 관련된 일을 하게 될 것임을 알고 있었습니다. 그의 아버지는 의사였고 항상 의사와 과학자들이 주변에 있었습니다. 그러나 레지던트가 되기 전까지는 어떤 일을 해야 할지를 몰랐습니다.
 
"소아과 레지던트가 되자 집에 거의 들어가지 못했습니다. 어린 자녀가 있었고 우리 아이들이 커가는 모습이 정말로 많이 그리웠습니다. 제가 하는 일이 옳다고 느껴졌던 한 순간은 암을 앓고 있는 아이들을 돌볼 때였습니다. 실제로는 옳은 일을 하고 있다는 그 이상의 감정을 느끼게 했습니다. 꼭 필요한 일이었습니다."라고 Wang은 말했습니다.
 
병이 있는 아이들과 일하는 것은 어려운 일일 수 있으며, 이 분야에서 종사한 기간이 길다고 해서 수월하게 치료할 수 있다는 뜻도 아닙니다. Wang 박사가 레지던트 기간 중에 들은 최고의 조언 한 마디는 "쉽게 시작할수록 쉽게 그만 둔다"였습니다.
 
Wang 박사는 "진심으로 맞는 말이라고 생각합니다. 확실히 맡은 일을 처리할 능력이 있어야 합니다. 능력에서 감정을 배제하고 냉정한 시각으로 환자와 가족에게 가장 좋은 것이 무엇인지 고민하고 최고의 치료를 제공해야 합니다. 그러나 감정을 통해 이러한 목적을 달성할 수 있는 방법도 찾아야 합니다. 제가 봤던 모든 환자들은 저를 변화시켰고 더 나은 의사로 만들어 주었습니다."라고 말했습니다.
 
비전의 완성
 
Wang 박사는 전환 치료제에 대한 헌신 외에도, City of Hope의 학장 겸 최고 과학 책임자 Steven T. Rosen(M.D.)의 리더십 비전 때문에 City of Hope로 오기를 결심하기도 했습니다.
 
Wang 박사는 Rosen이 5년 간 City of Hope에서 보여준 비전에 큰 관심을 가지고 있습니다. 그는 이 비전을 실현하려는 Rosen의 확신과 헌신이 정말로 인상 깊다고 전했습니다.          
 
“City of Hope는 단순한 병원명이 아닙니다. 사명이기도 합니다. 매일 아침 일어날 때마다 희망과 절망 사이에서 선택할 기회, 즉, 앞으로 나아갈지 아니면 뒤로 물러날지를 결정할 기회가 주어집니다. 저는 모든 사람이 매일 희망을 선택하고 앞으로 나아갈 수 있는 곳에서 함께 하길 바랬습니다. 이것이 바로 이 City of Hope가 존재하는 이유라고 생각합니다.. “
 
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